Ann Rutherford è nato a Vancouver, British Columbia, Canada. La figlia di un ex cantante del Metropolitan Opera, John Rutherford, e di una attrice , Lillian Mansfield, quindi destinata allo spettacolo.
Non molto tempo dopo la sua nascita, la famiglia si trasferì in California, dove Ann debuttò nel 1925., apparendo in molti giochi e alla radio . Questo per  nove anni prima di fare la sua prima apparizione sullo schermo in La ragazza del porto (1935). Subito il talento di Ann fu evidente e quindi  fu scritturata in tre film: La ragazza del porto (1935), Melody Trail (1935), e The Marines Fighting (1935). Divenne  una donna leader nei western accanto a due favolose leggende, John Wayne e Gene Autry .Dopo innumerevoli film ,nel 1939 interpreta  “Careen O’Hara,” la sorellina di Rossella  in Via col vento . capolavoro di Victor Fleming.
Nel 1997, i produttori di Titanic (1997), di James Cameron, la contattarono per offrirle la parte dell’anziana Rose Calvert, ma la Rutherford rifiutò
Ann Rutherford, da tempo malata di cuore, è scomparsa all’età di novantaquattro anni nella sua casa di Beverly Hills, amorevolmente assistita dai suoi famigliari e dall’amica di una vita, l’attrice Anne Jeffreys, che ha avuto anche il compito di comunicare la triste notizia ai giornalisti.